Просмотров: 126 | Опубликовано: 2018-08-14 02:59:41

Островок мечты

I

Темнота.  Двигаясь на ощупь, я наткнулся на что-то мягкое. Зажигалкой осветил пространство вокруг себя. Препятствием оказался спящий человек. И всюду лежали спящие люди. Осторожно, боясь нарушить их сон, я переступал через них, пока не нашел себе  места.  Ни о каких удобствах не могло быть и речи, все лежали на полу кто как устроился. Сняв с себя костюм, свернув его и положив под голову, я улегся, предаваясь невеселым думам. Даже не верилось, что утро было совсем другим. И утро от ночи отделяет всего несколько часов. Впереди – неизвестность, хотя не так давно мне казалось, я знаю все наперед.

Все началось с моей мечты. Кто-то мечтает побывать в Париже, кто-то посетить туманный Альбион, моя же мечта – Багамские острова. Я просто грезил ими и видел себя на берегу лазурного моря среди таких же праздных людей, как я. Здесь мы далеко от суеты, здесь не нужно думать ни о каких проблемах, надо просто окунуться в чарующий прекрасный мир, наслаждаясь жизнью.

И вот моя давняя мечта сбывается – я лечу на Багамы!

Джордж, мой сосед по посадочному месту, оказался очень разговорчивым. Он англичанин, ему пятьдесят, волосы усеяны пепельной сединой, слегка одутловатое лицо украшают пышные усы.

Грузноват, но толстым его не назовешь, хотя и есть небольшое брюшко. И вообще, он любитель-путешественник, где только не побывал за свою жизнь, чего только не повидал. Поначалу я заинтересованно слушал его рассказы, но после трехчасовой «беседы» интерес стал пропадать.

Естественно, будучи тактичным, я не показывал этого, хотя горел желанием откинуться в кресле, остаться наедине со своими мыслями или же понаблюдать за симпатичными стюардессами. Они так мило улыбаются, что кажется, их очаровательные улыбки предназначены только тебе. Джордж не умолкал ни на минуту. Рассказав о Европе и Америке, он перешел на Африку. Я мысленно вздохнул, продолжая дальше слушать про его великие приключения.

Голос стюардессы вывел меня из состояния зрительного оцепенения. Она сообщила, что авиалайнер приземлится в Майями, нам предлагалась часовая прогулка по городу.

- Майямы – это не Багамы. Да и Багамы тоже ерунда, - махнув рукой, вздохнул с досадой Джордж.

- Как бы я хотел побывать на каком-нибудь новом, неизвестном острове! Я люблю все новое, неизведанное, а на Багамы я полетел просто так, от нечего делать, вспомнить прошлое. Я был там пятнадцать лет назад.

Джордж отказался от прогулки по городу, предпочтя остаться в аэропорту.

- Лучше посидеть в прохладном баре с кружкой хорошего пива, чем в такое пекло ездить по городу прокомментировал он свой отказ

Он пытался и меня уговорить, но я вежливо отказался, ответив, что Майями для меня – как раз то новое, неизвестное  и неизведанное.

- Ну ладно, до встречи через час, -улыбнулся он и вразвалочку направился к бару.

 Прогулка по Майями пришлась мне по душе. Наш гид, молодой парень Стив, был на редкость интересным рассказчиком, обладающим к тому же чувством юмора. Мы многое узнали о прошлом города, о его настоящем посетили некоторые достопримечательности, культурные центры. Жаль у нас было мало времени, хотелось бы побольше узнать об этом южном городе.

Мы снова в аэропорту. Стив посоветовал   до объявления посадки посетить кафе, выпить прохладительные напитки, послушать хорошую музыку. Выходя из автобуса, я увидел Джорджа.

- Наконец-то я тебя дождался, Эдди! – радостно вскричал он. – У меня для тебя восхитительное предложение!

- Какое? – озадаченно спросил я.

- Багамы отменяются, мы летим на Островок мечты! – сообщил он, довольный собой и своей новостью.

- Островок мечты? – переспросил я. – Слышу о таком впервые.

- Представь себе, я тоже, - улыбаясь, сказал он. – Это же прекрасно, что мы слышим о нем впервые!

-Но ведь я собирался на Багамы...

- К черту Багамы, это такая дыра! – сморщился Джордж, позабыв, что недавно в самолете расписывал прелести райских островов.

- Это дыра – мечта моей жизни! – возразил я.

- А я предлагаю тебе Островок мечты! – не отставал он.

- Извини, но я лечу на Багамы! – решительно сказал я.

- Ответ окончательный?

- Да.

- Ну что ж, а я думал, мы друзья… - огорченно вздохнул он. – Пойдем, хотя бы проводишь меня.

Он огляделся по сторонам и дружески помахал рукой молодой обаятельной девушке в голубой униформе. Она, улыбаясь, подошла к нам.

- Увы, я не смог его уговорить, - разочарованно развел руками Джордж, обращаясь к ней.

- Он многое теряет, - продолжая улыбаться, сказала она, бросив на меня изучающий взгляд.

- Вы тоже летите туда? – осведомился я.

- Нет, я работаю агентом по туризму и осуществляю набор желающих.

- А-а, - разочарованно протянул я, и интерес к этому островку совсем пропал.

- Но я часто бываю там, - добавила она. – И надеюсь встретить вас на Островке мечты!

Я покачал головой:

- К сожалению, я лечу на Багамы.

- Я думала, вы романтик, - с иронией вздохнула она, не сводя с меня очаровательных глаз, - а вы простой обыватель. – Ее слова задели мое самолюбие и повлияли на мое решение.

- Мне бы не хотелось вас разочаровывать, прекрасная леди! – галантно улыбнулся я. – Я согласен лететь на ваш остров мечты!

- Спасибо, вы очень любезны! – с признательностью поблагодарила она, одарив многообещающей улыбкой. – Я уверенна, вы не разочаруетесь в своем решении. Вам остается забрать багаж и оформиться у меня.

- Хорошо, - кивнул я. – А можно узнать ваше имя?

- Аннет.

«Аннет», - мысленно произнес я, ощущая в мимолетных грезах вкус ее губ.

Сейчас я думаю, что если бы не Джордж, я не оказался бы здесь. Хотя, по правде говоря, он тут не причем, просто я пленился красотой и многообещающей улыбкой Аннет которая, конечно же, сюда не приедет. Но как бы там ни было, все к лучшему: не полетел бы я на Островок мечты, не встретил бы Риту. А ради этой встречи я рванул бы хоть на край света!

Джордж искренне обрадовался моему согласию.  Он восторженно обещал мне великие приключения. Я кисло улыбался в ответ, думая с грустью, как легко я отказался от своей мечты.

Вскоре была объявлена посадка на «Боинг», и через несколько минут я провожал его глазами.

Стальная птица улетала на Багамы, острова моей мечты.

II

Я вздохнул, вглядываясь в темноту. Островок мечты. Я нахожусь на нем, достиг самого дна.

Слышится похрапывание, посапывание, кто-то разговаривает во сне.  Безмятежные сны! Как бы мне хотелось раствориться в них, но тревожные мысли не дают покоя. В голове роятся мучительные вопросы: как там Рита, что делать дальше, что ждет меня в этой пугающей неизвестности? Вопросы, на которые пока нет ответа. Снова и снова память возвращает меня в совсем недалекое прошлое…

К моему удивлению, мы полетели на вертолете. Нас одиннадцать пассажиров, среди которых одна женщина. Зато какая! Молодая, стройная, красивая, немного смуглая, с черными ниспадающими до плеч волосами и такими же жгучими черными выразительными глазами. Короче говоря, увидев ее, я сразу забыл о Багамах и строил планы предстоящего знакомства с прекрасной красоткой.

Из-за шума винтов мы летели молча: никому не хотелось понапрасну надрывать голос. Я даже был рад такому обстоятельству: Джордж не достанет меня своими историями. Но он не угомонился.

Подмигнув мне, он подсел к даме, начал ей что-то говорить, вернее, кричать, но она, к моему удовлетворению, не пожелала вступить с ним в контакт. Джордж, скорчив разочарованную мину, пошел к пилотам и до конца полета находился у них. Я же изредка бросал на незнакомку изучающие взгляды, и с каждым разом она нравилась мне больше и больше; я был почти влюблен. Оглядывая остальных пассажиров, я ощутил свое превосходство среди этих мужчин старше сорока. Мое преимущество - молодость.

Фантазия рисовала мне нашу идиллию любви. Да-а-а, знала бы она, какие мысли в голове у пассажира сидящего напротив! Да и не только у меня – я уверен, у всех находящихся здесь мужчин были подобные мысли и желания.

Но она в своей задумчивой отрешенности, казалось, не замечала никого и ничего, и было в ее задумчивости нечто чистое и невинное, что я устыдился своих похотливых мыслей, которые приобрели размеры святотатства. Я отвел глаза и старался больше не смотреть в ее сторону.

Джордж что-то нам прокричал, показывая вперед. Прильнув к окнам, мы увидели вдалеке небольшой остров. По мере приближения можно было подробно рассмотреть его. В середине острова находилось длинное многоэтажное здание. Я насчитал в нем десять этажей. Больше ничего, голый остров и это здание. «Неужели это и есть Островок мечты?» - разочарованно подумал я, вспоминая опять-таки Багамы.

Вертолет приземлился на крышу здания. Мы выходим и неуверенно топчемся на месте.

- Островок мечты! – прокричал, нам пилот. – На середине крыши найдете вход. Там вас встретят. Желаю приятно провести время! – Он помахал на прощание.

Мы проводили вертолет печальными глазами, пока, превратившись в точку, он не растворился в голубом безоблачном небе.  Что и говорить, большинство из нас испытали глубокое разочарование.

- Странное место, - сказал джентльмен в шляпе недоуменно озираясь по сторонам.

- А мне нравится! – весело проговорил Джордж, хватая чемоданы. – Пойдемте искать вход.

Входом оказалась большая железная дверь. Всезнающий Джордж нажал на черную кнопку, дверь бесшумно отворилась, и перед нами возникла широкая лестница, ведущая вниз. В конце нее нас ожидал пожилой мужчина лет шестидесяти.

- Здравствуйте, господа! – поприветствовал он нас легким наклоном головы.

- Мое почтение, мадемуазель! – вежливо обратился он к нашей незнакомке, поцеловав ей руку. – Разрешите представиться: -  Поль Марфан. Я рад приветствовать вас на Островке мечты!

Мы расположились в большой радующей взор гостиной, обставленной с изысканным вкусом.

Господин Марфан поднял телефонную трубку и заказал обед на двенадцать персон.

- Что нового в свете? – поинтересовался он.

Потекла мирная неторопливая беседа. Можно, конечно, догадаться ,что  самым говорливым был Джордж.

Примерно через полчаса зазвонил телефон, Марфан поднял трубку и коротко ответил: «Хорошо. Благодарю».

- Обед готов, пройдемте, пожалуйста, - любезно пригласил он нашу компанию. Стол просто ломился от изобилия.

- О! – восторженно воскликнул Джордж, - Об этом можно только мечтать!

- Значит, одна ваша мечта сбылась, - улыбнулся господин Марфан.

Мы чинно уселись за стол и принялись за трапезу. Было тихо, лишь позвякивание ножей и вилок нарушало тишину.

- И все же я пока не могу понять, мой дорогой друг Марфан, - прервал молчание Джордж, - что, собственно, представляет собой Островок мечты? С высоты птичьего полета я не увидел здесь ни пляжей, ни туристов, разгуливающих у моря. Неужели все предпочитают находиться в отеле, где нет даже балконов.

- Зачем нужно море, когда тут прекрасные бассейны с рыбками? – улыбнулся Марфан. Все прибывшие предпочитают находиться внутри отеля, так как именно здесь исполнятся все ваши мечты и желания.

- Прямо-таки все? – на поверил Джордж.

- Да, думаю, все. Когда-то я мечтал жить, как миллионер, иметь великолепную виллу, есть изысканные яства, жить для самого себя. Это мечта реально осуществилась здесь.

- Но ведь только на время, - возразил Джордж.

- Нет, я могу находиться здесь сколько пожелаю. Я тут уже три месяца, мне здесь хорошо, и я пока не собираюсь спускаться вниз. Вы можете выбрать любой из номеров-вилл и жить, наслаждаясь комфортом, сколько заблагорассудится. Все прибывшие живут тут недолго, они уходят на нижние этажи в поисках своей мечты, а я остаюсь здесь, моя мечта сбылась.

- А разве ушедшие вниз не возвращаются назад? – спросила наша незнакомка. (После взаимных знакомств за обедом мы узнали, что ее зовут Рита, а точнее, Маргарита Бованье.)

- Нет, мадемуазель. Здесь как в игре, - мягко улыбнулся Марфан. Вы спускаетесь все ниже и ниже. Дойдя до первого этажа, узнаете все и вся, но чем быстрее вы достигнете первого этажа, тем быстрее закончится ваше пребывание здесь. Внизу вас будет ожидать катер, который отвезет вас до ближайщих Багамских островов.

- Откуда вам все известно? Вы ведь не спускались вниз, - недоверчиво спросила она.

- Обо всем я узнал из правил отеля, - кивнул он на бумагу в рамке, висевшую на стене. – После обеда вы можете осмотреть номера-виллы и выбрать любой по вкусу. Каждый из них неповторим. Уверен вам здесь понравится.

Старый джентльмен не лукавил, действительно, номера отличались великолепным дизайном и неповторимостью.

- Вот это да! – восхищенно щелкал языком Джордж. Я не прочь остаться здесь на два-три дня!

Каждый стал выбирать себе номер по вкусу. Я обратил внимание, что наша единственная леди не торопится с выбором.

- Вам здесь не нравится? – набравшись смелости, спросил я.

- Нет, почему же. Тут очень мило, но мало меня интересует.

- Это не ваша мечта? – улыбнулся я.

- Возможно.

- А нельзя ли мне присоединиться к вам? – стал напрашиваться я.

- Как хотите, - безразлично пожала она плечами.

- Вы первые посетители, которые не остались здесь даже на день, - узнав о нашем решении, искренне огорчился господин Марфан. – Мадемуазель, неужели вы хотя бы на один день не осчастливите нас своим присутствием?

- К сожалению, не смогу.

- Понимаю, понимаю, - вздохнул любезный Марфан. – Не смею вас задерживать. А вещи можете оставить здесь, вам их вышлют на любой этаж, где вы остановитесь.

- Эдди, неужели ты меня покидаешь? –разочарованно проговорил Джордж и шепнул мне, хитро подмигивая: - Я понимаю, почему ты идешь вниз. Держу пари, эта красотка тебя заворожила! Ну, желаю счастливой охоты! – Он хохотнул. – Мы еще встретимся, дождись меня внизу, и мы вместе рванем на Багамы.

 Я, разумеется, пообещал, мы обменялись дружеским рукопожатием. Сейчас он там, на самом верху, и не знает всего того, что ожидает его внизу, а я знаю почти все.

Тепло распрощавшись с остальными господами, мы пошли вниз, где нас ожидали несбывшиеся мечты, хотя я точно знал: моя мечта находится рядом со мной. Имя ее Рита.

III

Так началось наше путешествие по этажам, пока я не оказался здесь, в темном подвале. Тоскливо засосало под ложечкой, а мысли вновь возвращаются в недалекое прошлое.

Девятый этаж назывался Этажом фортуны. Здесь были всевозможные игорные комнаты, различные автоматы удачи, да и народу здесь гораздо больше, чем этажом выше.

Мы подошли к группе мужчин, занятых игрой в карты. Они не обратили на нас никакого внимания, продолжая увлекательную игру. Я ничего не понимал в ней, но все же, наблюдая, пытался, хотя и безрезультатно, разобраться в ее правилах.

- Игра! - сказал один из них, не выпуская сигарету изо рта, и раскрыл карты. Бросив на них мимолетные взоры, остальные игроки скинули свой: победитель с невозмутимым видом сгреб деньги.

- Господа, можно задать вам один вопрос? – неожиданно обратилась к ним моя спутница.

Все с неподдельным интересом уставились на нее.

- Можно если осторожно, - проговорил парень в полурасстегнутой рубашке, из которой проглядывала волосатая грудь.

Он нагловато усмехнулся, бесцеремонно оглядывая Риту с головы до ног, однако ее это ничуть не смутило.

- Я разыскиваю человека по имени Жан Пьер Бованье, ему шестьдесят, высокого роста, седобородый. Вот. – Она достала из сумочки фотографию.

Фотокарточка, сделав круг, вернулась обратно. Все отрицательно покачали головами. Рита, огорченно вздохнув, добавила:

- Он прибыл сюда полгода назад.

- Полгода! – удивленно приподнял брови тот, с сигаретой. – Но это было очень давно. Здесь вы вряд ли найдете человека с таким сроком. На Этаже фортуны даже самые ярые игроки имеют двухнедельный, от силы трехнедельный срок. Игра начинает приедаться, и тогда остается одно – пойти вниз.

- Спасибо за информацию. – поблагодарила она.

 - Да не за что, - махнул он рукой.

- Человек, которого вы разыскиваете, ваш родственник? – поинтересовался я, когда мы отошли на несколько шагов.

 - Мой отец.

- И вы думаете, что он до сих пор здесь.

- Полгода назад отец уехал отдыхать на Багамы. Вскоре пришла телеграмма из Майями. Он сообщал, что поменял маршрут и летит на Островок мечты. После этого он исчез. Куда я только не обращалась – бесполезно. Он пропал без вести. Этот остров – последняя надежда найти его, - грустно рассказала она.

- М-да, - сочувственно покачал я головой. – Главное, не надо отчаиваться. Я верю, мы найдем вашего отца!

- Мы? – удивленно переспросила она.

- Если вы не против, - улыбаясь, развел я руками.

 - Не знаю, стоит ли принимать вашу помощь…

- А вы попробуйте, не пожалеете!

- Ну что же, рискнем! – кивнула с улыбкой она, согревая ее теплотой все мое существо.

Мы обошли этаж, побывали во всех игровых залах, но, увы, никто из отдыхающих не знал и не слышал о Жаке Бованье.  Порядком устав от безрезультатных поисков, мы забрели в ресторан. Он был пуст. Расположившись за первым попавшимся столиком, мы поискали глазами официантов.

- Вероятно, мы не вовремя, - предположила Рита.

- Возможно, - кивнул я и взял меню.

Оно оказалось электронным и было усеяно маленькими кнопками, напротив каждой – название блюда или напитка.  Вместо инструкции – лаконичная надпись «Выбирай и нажимай».

- Интересно! – присвистнул я. – Впервые вижу электронное меню. Выбирайте, - протянул я его Рите.

Она, внимательно изучив меню, нажала на пару кнопок, я же заказал себе сто пятьдесят граммов водки и немного закуски. Стол, к нашему удивлению, плавно и бесшумно ушел вниз. Минут через пять он появился с нашими заказами.

- Понятно, почему здесь нет официантов, - сказал я, дабы прервать затянувшее молчание.

- Обслуживание будущего, - задумчиво проговорила она.

- А мне нравится! – весело улыбнулся я, пожелав приятного аппетита.

- Спасибо – кивнула она. Вам того же.

- Благодарю! – ответил я, залпом осушая свой стакан с водкой, все сто пятьдесят граммов.

- Вы много пьете, - заметила она.

- Разве это много? – простодушно ответил я.

Она удивленно приподняла брови и покачала головой.

После выпитого настроение у меня приподнялось и язык, само собой, развязался.

- А вы откуда родом? – поинтересовался я.

- Франция, - коротко ответила она.

- О, Париж! – воскликнул я.

- Почему обязательно Париж? – усмехнулась Рита. – Во Франции есть и другие города. Лион, например.

- Лион, знаю, знаю! – радостно закивал я.

- Вы там были?

- Нет, просто я знаю кое-что из истории города.

- А точнее? –заинтересованно взглянула она,

- Точнее… - Я наморщил лоб, вспоминая. – Во время Французкой революции город подвергся жесточайшему террору со стороны республиканцев. Один из уполномоченных Конвента был гражданин Фуше, будущий глава тайной полиции Бонапарта. Также вспоминается восстание лионских ткачей в тридцатые годах девятнадцатого века. А из современности – суд над бывшим нацистом палачом Лиона Карлом Барбье. Вот, пожалуй, и все.

- Не густо, - усмехнулась она.

- Хотя бы что-то, - развел я руками.

- А вы сами откуда, Эдди?

- Из СНГ, а точнее, из Казахстана.

- Казахстан… - произнесла она. Между прочим, я была на вашей родине в прошлом году.

- Неужели? – обрадовался я. – И где же?

- На фестивале «Азия даусы». – Второе слово Рита произнесла как «дэус».

- Вы певица! – был приятно поражен я.

Она весело улыбнулась, покачивая головой.

- Нет, я журналист. А вы, наверное, переводчик

- С чего вы взяли? – усмехнулся я.

- У вас прекрасный английский выговор.

- Нет, к сожалению, вы ошиблись, - польщенно покачал я головой.

- Ну, тогда вы бизнесмен, - предположила она.

 - Опять ошибка! – улыбнулся я.

- Тогда вы связаны с творческой профессией. Я права?

- Увы, моя работа никак не связана с творчеством.

- Хорошо, тогда я сдаюсь, - вздохнула с улыбкой она. – Надеюсь, теперь вы удовлетворите мое любопытство и раскроете тайну вашей профессии.

- Какая там тайна! – рассмеялся я. – Вы, наверное, будете очень разочарованы: я простой грузчик.

- Странно! – удивленно протянула Рита. – Никогда бы не подумала.

- Что не похож?

- Не знаю, возможно, и похожи, но могут ли в вашей стране грузчики позволить себе дорогостоящую поездку за рубеж?

- Куда там, - безнадежно махнул я рукой. – Просто одна американская фирма проводила у нас в Казахстане шоу-конкурс «Моя Америка». Незадолго до этого я с отличием окончил курсы английского языка и, естественно, принял в нем участие. Как одного из победителей, меня наградили путевкой на Багамы.

- Тогда все понятно, - кивнула она. – Кроме вашего настоящего имени – вас ведь зовут не Эдди? Или я не права?

- Абсолютно правы, - ответил я. – у меня простое, легко запоминающееся имя Еламан, но Джордж…

Вы его помните?

Она утвердительно кивнула.

- Он постоянно забывал его и в конце концов стал меня звать Эдди. Я не возражал.

- Элман, Элэмэн, Элейман, - пыталась Рита правильно выговорить и запомнить мое имя.

- Не мучайтесь напрасно, называйте меня Эдди, - улыбнулся я.

- Хорошо, Эдди так Эдди. – согласилась она. – Но все же вы не могли бы написать в моем блокноте, как правильно пишется ваше имя?

- С удовольствием! – сказал я, с готовностью исполнив ее просьбу.

- Спасибо! – поблагодарила она, кидая блокнот в сумочку. – Ну что, пойдем дальше?

- Обязательно! – кивнул я, и через несколько минут мы спускались по лестнице навстречу восьмому этажу.

IV

Восьмой этаж оказался этажом бассейнов, крупных и малых, с рыбками и без, бань русских, финских, китайских, но, несмотря на такой выбор, посетителей было тут не так уж много, да и те прибыли сюда сравнительно недавно. Наши расспросы об отце Риты, естественно, ни к чему не привели.

Искусственное освещение создавало на всем этаже идиллию жаркой погоды, и вскоре я ощутил, что начинаю потеть.

- Ну что, пойдем на седьмой? – задумчиво глядя в воду, произнесла Рита.

- Может, сначала искупнемся немного? – страдальчески предложил я, изнывая от жары.

Она улыбнулась моему жалкому виду и согласилась.

Эх, какое блаженство среди этого пекла погрузиться в прохладные воды! Я фыркал от удовольствия, плавая в прозрачной воде. Воистину благодать! Из раздевалки вышла Рита в купальнике цвета морской волны. Увидев ее, я чуть было не прикусил язык от восхищения. Нет, я не смогу описать всю прелесть и совершенство ее фигуры. Казалось, сама богиня любви сошла с небес и осветила грешную землю. Дабы погасить вспыхнувшую в душе бурю чувств, я нырнул как можно глубже.

- Вы хорошо плаваете, - сделала она комплимент, подплывая ко мне.

- Вы тоже, - ответил я.

- Может, заключим пари? – с улыбкой предложила она.

- Насчет чего? – не понял я.

- Проверим, кто из нас быстрее плавает. Финиш – конец бассейна.

- А что же достанется победителю? – заинтересовавшись спросил я.

- Если проиграете вы, то десять раз прокричите «кукареку».

- А если я выиграю?

- А вы сначала выиграйте! – лукаво рассмеялась она.

- Ах так! – делано возмутившись, воскликнул я. – Вы еще не знаете, с кем имеете дело! Да я был первым пловцом в своем городе! – весело врал я. – Меня даже хотели послать на олимпиаду, да с работы не отпустили, - острил я, вызывая смех у своей русалки.

Мы подплыли к краю бассейна. Я уже решил: моей наградой будет поцелуй.

- Со счета три, - предупредила Рита. – Раз, два, три!

Я поплыл вразмашку, не жалея сил: поцелуй стоил того. Но, несмотря на мои усилия, мы плыли наравне, а на полпути Рита легко обогнала меня, и, как я не барахтался, победила она.

- Теперь выполняйте условия! – нетерпеливо, со смехом сказала она.

Я кукарекал от души, стараясь выглядеть как можно смешнее, мне было чертовски приятно слышать ее звонкий заливистый смех.

Это пари как-то сблизило нас, растаял ледок официальности. Мы перешли на ты, а это многое значило, по крайней мере для меня.

- Спасибо, Эдди! – поблагодарила она. – Я давно не смеялась так от души.

- Со мной будешь всегда так смеяться, - ответил я, скорчив комичную рожу, вызвав у нее новый приступ смеха.

- Ответь мне, Эдди, - отсмеявшись сказала Рита. – Какое условие поставил бы ты, если бы выиграл?

- Никаких условий! Только одно маленькое заветное желание. А что может желать мужчина при виде красивой, обаятельной женщины? Только поцелуй!

- Неплохое желание, - с иронией заметила она.

- Уж какое есть, но, увы, - покачал я головой, - ему не удалось осуществиться. – Я улыбнулся и процитировал строчку из стихотворения: - Мечты, мечты, где ваша сладость?

- Закрой глаза, - с лукавой улыбкой попросила она. Я с готовностью подчинился. – Как проигравшему тебе вручается поощрительный приз! – торжественно сообщила она, коснувшись губами моих губ.

Ее прикосновение, мимолетное, но такое желанное, гулким эхом отдалось во всех уголках моей души. Сердце, казалось, на миг замерло, испытывая приятное потрясение.

- Повторите еще раз, я не понял – не открывая глаз, скрывая волнение, попросил я.

- Подрастешь – поймешь, - поддела меня с веселой усмешкой она.

- Один ноль в вашу пользу, - состряпав кислую мину, рассмеялся я.

Да-а, где та беззаботность восьмого этажа? Ушла безвозвратно, выветрилась в путешествиях по этажам, уступая место меланхолии. Ее победить я не в силах, крепко в объятьях держит она, жгучая зеленая тоска. Тоска-А-А! Так бы и заорал, да боюсь разбудить спящих. Уж лучше скрипеть в бессилии зубами, теша память воспоминаниями, отвлекаясь от грустных дум.

V

Седьмой этаж. Он назывался Звездным, туристов здесь гораздо больше, чем на всех вместе взятых предыдущих трех этажах.

Этаж развлечений, шоу, викторин. Здесь были свои мини-театры, мини-киностудии, проводились мини-фестивали, конкурсы красоты. Здесь каждому давался шанс стать знаменитым: актером, певцом, музыкантом, художником, режиссером, танцором, поэтом… В общем, попытать силы в любом жанре творчества. Была здесь и своя мини-Книга рекордов Гиннесса. Зазывалы приглашали принять участие в том или ином конкурсе. Этаж напоминал пестрый, веселый, шумный и беззаботный красочный балаган.

Я бы с удовольствием принял участие в некоторых шоу, но, к сожалению, я был здесь не для того.

Целый час мы активно занимались расспросами, отвлекая праздных людей от приятного времяпрепровождения. Одни интересовались, не из полиции ли мы, другие спрашивали, для чего мы ищем этого старика, третьи вообще ни о чем не спрашивали. Ответ был один: нет, не знаем, не видели.

Рита загрустила и устало опустилась в близстоящее кресло.

- Не может такого быть! – с горечью произнесла она. – Кто-то же должен был видеть моего отца!

Он не из тех, кто мог пропасть бесследно.

- Может, нам стоит заглянуть в Книгу рекордов? – предложил я. – Вдруг твой отец был победителем какого-нибудь шоу?

- Эдди, ты просто гений! – сразу воспряла духом Рита, вскакивая.

-  Мое предположение оказалось верным. Жак Пьер Бованье был победителем шоу «Меткий выстрел и удерживал титул три дня, уйдя непобежденным на шестой этаж. С тех пор, конечно, прошло порядочное время, и маловероятно, чтобы Жак Бованье все еще находился на острове.

Но я не стал высказывать свои сомнения Рите, боясь разрушить ее оптимистические иллюзии.

Надежда умирает последней.

«А может, он находится среди спящих вокруг людей? – вдруг подумал я. Нет, вряд ли. Полгода – слишком большой срок на Островке мечты. Найти его здесь – несбыточная мечта, если не чудо.

VI

Шестой этаж. «Этаж свободной любви» - было написано на большом ярком, красочном плакате, где двое влюбленных застыли в экстазе.

После балаганного шума седьмого этажа шестой поражал непривычной тишиной. Перед нами возник длинный-предлинный коридор с многочисленными дверями. Я толкнул одну наугад, она легко отворилась.

В просторной комнате, уютно обставленной, находилась большая широкая кровать, на стенах – картины эротического содержания, на столе – видеомагнитофон с кассетами того же жанра, кухня также облеплена элементами эротики. Холодильник был полон всякой снеди и запасами спиртного.

«Неплохо было бы тут отдохнуть» - мечтательно подумал я, бросая на Риту лукавый и выразительный взгляд. Она интуитивно раскусив меня, неодобрительно покачала головой, погрозив пальчиком. Я улыбнулся и вышел вслед за ней.

Мы решили обследовать соседний номер. Войдя, я остолбенел: на кровати возлежала роскошная блондинка! Заметив меня, она даже не прикрыла наготу. Я смущенно прятал глаза, чувствуя, что краснею.

- Приве-е-ет! – с улыбкой протянула она. – Вы, наверное, новенькие?

- Мы на минуту, - сказала Рита.

- Ищите номер? Зайдите в соседний, он свободный, - подсказала она.

- Нет, мы здесь не для этого, - ответила Рита.

- А для чего же? – удивилась та.

- Мы ищем одного человека. – Она протянула карточку.

Нагая амазонка, внимательно изучив фото, покачала головой:

- Нет, я не знаю.

- Вы кого-то ищете? – раздался позади нас мужской голос.

Теперь настала очередь Риты смущаться. Мужчина, довольно щупленького вида, был в костюме Адама, но не испытывал никаких проблем в отношении своего вида. Я протянул ему фотографию, он, взглянув, покачал головой:

- Нет, не припоминаю. И вообще, насколько я знаю, на Этаже любви старики не задерживаются.

Мы извинились, собираясь уходить.

- Может, составите компанию? – широко улыбнувшись, предложил он. – Мы с Жаннет были бы рады.

-  Было бы чудесно! – жеманно улыбнулась та, окидывая меня оценивающим взором.

- Нет, не составим, - холодно отрезала Рита и покинула номер.

- Постой, приятель! – остановил он меня. – Когда подружка надоест, приходи ко мне, поменяемся!

- Он заговорщицки подмигнул.

Я, отрицательно покачав головой, вышел, хлопнув дверью.

Мы обследовали еще несколько номеров: некоторые были пусты, а в остальных либо занимались любовью, либо отдыхали от нее. Чего только нам не пришлось там увидеть! Были пары чисто женские, были группы, весело приглашавшие присоединиться к ним…А в одном из номеров мы застали двух мужчин, активно пыхтевших друг над другом! Голубые, мельком взглянув на нас, продолжили свое дело.

- Пакость! – брезгливо поморщилась Рита, захлопнув дверь. – Пошли отсюда, Эдди!

- Но мы еще не обследовали весь этаж!

- Хватит и того, что мы видели. Здесь все слишком заняты друг другом и никому нет дела до моего отца, - раздраженно сказала она.

- Да, ты права. Здесь нам делать нечего.

Пройдя несколько шагов, она остановилась, бросив на меня испытывающий взгляд.

- Ты что-то хочешь спросить? – вопросительно глянул я.

 - Да, - подтвердила она. – Только условие: отвечать откровенно и искренне. Ты бы хотел тут остаться?

- Да, но в более подходящее время. Если бы мы не были заняты поисками твоего отца, то, разумеется, можно было бы посидеть в одном из пустующих номеров: послушать музыку, поговорить…

- …Заняться сексом, - с иронией поддела она.

- Ну, если ты будешь настаивать! – отпарировал я.

Она рассмеялась:

- Один-один! Ничья!

Идем на пятый.

VII

Там нас встречает старуха с распущенными волосами в сером потрепанном халате. Она что-то угрожающе шепчет и идет прямо на нас, вытянув вперед руки с длинными ногтями. Мы инстинктивно шарахаемся назад, но наше отступление сдерживает какой-то невидимый барьер, препятствующий пройти на шестой. Наши попытки прорвать его не имели успеха, как будто мы натолкнулись на невидимую стену.

Старуха, злорадно торжествуя, медленно приближается к нам. Волей-неволей нам оставалось приготовиться к отпору. Мы с напряжением ждем развязки. Не доходя до нас пару шагов, старуха вдруг останавливается, опускает руки и весело хохочет.

- Что испугались? – сквозь смех спрашивает она.

- Ничуть! – дрогнувшим голосом отвечаю я, вытирая со лба пот.

- Испугались, - удовлетворенно кивает она. – Я люблю пугать новеньких, прибывающих на наш Этаж магии, чародейства и колдовства. Милости просим к нам! – Заметив нашу нерешительность, она добавила: - Да вы не бойтесь, никто вас не тронет.

Мы с Ритой, вопросительно переглянувшись, последовали за ней.

Пятый напоминал шестой длинным коридором, одинаковым расположением дверей. Однако воздух здесь был пропитан непонятным специфическим запахом.

- Не обращайте внимание на запах, - махнула рукой старуха. – Это алхимики чертовы, все ищут философский камень, пытаются добыть золото из ничего.

- И как успехи? – поинтересовался я.

 - Да никак, но они слишком горды, чтоб понять истину: бесполезно таскать воду в решете. Нам сюда, - открыла она обшарпанную, исписанную каким-то каракулями дверь.

Возможно, оттого, что вместо электрического освещения горели свечи, а ее жилище было наполнено разнообразной колдовской утварью и атрибутикой, здесь царила атмосфера таинственности и глухой старины.

- Меня зовут Мик-Мар, представилась наша новая знакомая. –Я – ведьма. Только не пугайтесь, я не ем людей, - засмеялась она, демонстрируя редкие зубы. – Я занимаюсь колдовством, гаданием, магией, спиритизмом, короче говоря, всем, чем занимаются обитатели нашего этажа. Присаживайтесь, я угощу вас ароматным чаем.

Мы, поблагодарив, расположились на каких-то замысловатых, скрипящих при каждом движении табуретках.

- На нашем этаже редко задерживаются посетители. Магия, колдовство – для избранных, - продолжала старушка, разливая чай. – Глядя на вас, я скажу без сомнения: вы ненадолго.

- Да, вы правы, - подтвердила Рита. – Мы ищем одного человека. Моего отца. Он был здесь полгода назад.

Старушка внимательно изучила фотографию.

- Я помню его.

- Неужели? – воспрянула духом Рита, в ее глазах вновь засверкали искорки надежды. – Когда вы видели его?

- Около пяти с половиной месяцев назад. Ваш отец – ярый материалист и атеист. Он не верит ни в Бога, ни в черта, а тем более в магию. Увидев, чем мы тут занимаемся, он раздосадованно сплюнул, назвал все шарлатанством и ушел вниз.

-   Это он! – с умилением произнесла Рита. – Спасибо вам, Мик-Мар, теперь я уверена, что найду его!

- Может быть, может быть… - задумчиво проговорила современная ведьма, вглядываясь в фотографию. -  Судя по фото, он жив.

- Я всегда знала это! – с радостным волнением проговорила Рита, бросив на меня счастливый взгляд.

Я улыбнулся в ответ, искренне разделяя ее торжество.

- Да, он жив, - повторила старушка, - но что-то странное творится со мной при виде его фотографии.

- Что же странного? – недоумевала Рита, все еще пребывая во власти радужных впечатлений.

- Почему-то мне слышится плеск воды, вселяющий тревогу. Ну да ладно, не стоит слушать мою болтовню.  Главное, он жив, - улыбнулась она, возвращая фотографию. – Теперь, как я понимаю, вы пойдете вниз?

- Да, и как можно скорее! – торопливо, с воодушевлением ответила Рита. – А вы здесь еще долго собираетесь оставаться?

- Мне и тут неплохо, - мягко улыбнулась Мик-Мар. – Моя мечта сбылась. Я далеко от забот мира и занимаюсь любимым делом.

Мы тепло и сердечно распрощались с приятной старушенцией.

- Я чувствую, мы скоро увидимся, - сказала она на прощание.

- Обязательно! – улыбнулась Рита.

…При воспоминании об этих словах старухи у меня приподнялось настроение. Мик-Мар не может ошибаться, заявляя о скорой встрече. Значит, я найду выход из создавшей ситуации и Рита будет будет рядом со мной. Тем более судьба не зря предопределила мне неожиданную встречу, произошедшую на четвертом этаже, которая заставила по-иному взглянуть на Островок мечты.

VIII

Четвертый этаж назывался Этажом страха. При входе был изображен свирепый монстр, державший в руках табличку с надписью «Если вы любитель острых ощущений – вам сюда!».

Тут мы услышали женский визг, из-за дверей выскочила до смерти перепуганная женщина, а за ней мужчина.

- Какой ужас, Брэд, уйдем отсюда поскорее! – истерично кричала она.

- Но дорогая, это же просто аттракцион! – успокаивал ее мужчина.

- Только не для моих нервов! – дрожащим от волнения голосом ответила женщина.

Парочка, взявшись за руки, сошла вниз. Рита проводила их задумчивым взглядом.

- Ну что, зайдем? – предложил я.

- Может не стоит? Не люблю, когда меня пугают.

-  А я, наоборот, любитель острых ощущений.

- Если хочешь, прогуляйся, а я подожду тебя здесь.

- Я ненадолго, - пообещал я, переступая порог, настороженно озираясь по сторонам.

Здесь все напоминало мрачное средневековое полутемное подземелье. Таинственные витые коридоры уходят куда-то вдаль. Едва только я сделал несколько шагов, как надо мной прошелестело привидение, едва не коснувшись белым одеянием. Оправившись от испуга, я продолжил путь. Моему взору предстало лохматое уродливое существо, поедающее останки человека; все выглядело чересчур натурально. Оно с рычанием кинулось ко мне, я в испуге отскочил – и провалился в какую-то глубокую яму.

Приземление было мягким, на дне кто-то заботливо подстелил матрасы. Я огляделся. Здесь находилось еще одно подземелье, правда, меньших размеров.

- Кх-кх! – вдруг услышал я чье-то покашливание.

- Кто здесь? – с трепетом спросил я.

- Человек, - последовал ответ.

- А чего вы там спрятались? – не понимая, спросил, спросил я, все еще ощущая тревогу.

- Видите ли, у меня немного необычный вид, и я бы хотел предупредить вас об этом. Не хочу, чтоб вы меня испугались, - мягким, извиняющим тоном произнес он.

- Будьте спокойны, выходите, - снисходительно успокоил я незнакомца.

- Прошу вас, только не пугайтесь! – еще раз предупредил он, появляясь из-за угла, и я разинул рот от изумления: тот, что называл себя человеком, являлся просто-напросто… скелетом!

- Я бы хотел поговорить с вами, - вежливо сказал скелет, скаля зубы.

- Конечно-конечно! – пролепетал я, бросаясь наутек.

Я бежал, не чуя под собой ног, боясь обернуться, внятно слыша за собой топот его ног и порывистое дыхание. «Оно еще и дышит!» - с удивлением и ужасом констатировал я, свернув в один из закоулков лабиринта, где попал в тупик. Напрасно я искал выход, его тут не было!

- Теперь мы можем спокойно поговорить, - услышал я его голос обернувшись, увидел своего костлявого преследователя.

- Да вы не бойтесь меня, я ничего вам плохого не сделаю, - пообещал он.

- А я и не боюсь, - собрав остатки мужества, ответил я, все еще ощущая дрожь в теле. – Кто вы? Что вы от меня хотите?

- Я же говорил, мне надо поговорить с вами.

- О чем? – недоумевал я.

- Об опасности, угрожающей миру.

Какая опасность, о чем он говорит? Я ничего не мог понять.

- Вначале присядьте, успокойтесь, а затем внимательно выслушайте меня. – попросил он.

Выбора не было. Усевшись подальше от него, я обреченно кивнул в знак согласия, решительно не понимая, о чем он хочет со мной поговорить.

- Мое имя Рихард Занге, - представился он. – Разумеется, оно вам ни о чем не говорит, но в ученых кругах оно довольно известное. Островок мечты – мое детище, мой проект. Разумеется, я мечтал воплотить его в жизнь, но никакая фирма, занимающаяся туристическим бизнесом не решалась не решалась финансировать столь необычный, с их точки зрения проект. Они просто не видели в нем перспективы. Я уже думать не смел о его воплощении, как вдруг фирма «Властелин» заинтересовалось моим проектом. И не просто заинтересовалась, а щедро профинансировала его, приобретя для этой островок. Я с упоительной энергией взялся за реализацию проекта. Через два года Островок мечты был готов принять первых посетителей. Заказчики были в восторге от комплекса и вскоре «отблагодарили» меня, поместив сюда в качестве пугающего экспоната.

- Зачем? – не понял я.

Вероятно, они считают, что я слишком много знаю. Я действительно стал подозревать неладное. Я не знаю, какие цели преследуют хозяева острова, но думаю, остров служит способом привлечения и заманивания людей. Ничего не подозревающие туристы доходят до нижнего этажа, оттуда попадают в подвал. Причем мужчины содержатся отдельно от женщин. Зачем, для чего их туда помещают, мне не удалось выяснить. Хотя не исключаю возможность проведения над людьми различных экспериментов.

- Не может быть! – с сомнением покачал я головой.

- Так же как не может быть, что я человек, не так ли? – сказал он. – Пожмите мою руку – вы ощутите плоть.

Я неуверенно, даже боязливо пожал его руку – и действительно ощутил живую плоть!

- Теперь вы верите, что я человек?

- Да – озадаченно кивнул я. – Но как вы обрели такой вид?

- Все дело в моем изобретении, будь оно неладно, - посетовал он. – Миру известны лучи Рентгена, а лучи Занге известны пока лишь немногим, да и те обратили их против создателя. Попадая под облучение занге-лучей, плоть теряет видимость, отчетливо виден только скелет. Сколько можно находиться в таком виде, зависит от длительности облучения. Я применял их при создании живых экспонатов для Этажа страха. Мы облучили зайца, кошку, курицу, голубей и других мелких животных. Представляете, какой это вызывает эффект! Вы идете по полутемному коридору, и вдруг мимо вас пробегает живой скелетик!  Самые мужественные вскрикивали от испуга при виде такого зрелища. Мог ли я предполагать, что сам стану одним из экспонатов? – с горечью вздохнул он. – Мое излишнее любопытство было замечено, и я оказался здесь неизвестно на какой срок. Вероятно, до той поры, пока снова им не понадоблюсь. Сейчас, находясь в таком незавидном положении, я о многом передумал, многое переосмыслил. Я уверен: над миром нависла опасность! Я не знаю всего того, что здесь творится, но думаю, если их не остановить случится нечто ужасное, непоправимое!

- Кто они? Чего они хотят? – недопонимая, спросил я,

- Точно затрудняюсь ответить, хотя перебрал много версий. Возможно, это инопланетяне, вздумавшие прибрать к рукам наш мир. Недаром фирма имеет название «Властелин». По виду они ничем не отличаются от нас, но кто знает, что скрывается за их непроницаемыми лицами? Не исключено, что в подвале они превращают людей в себе подобных…

- В это трудно поверить, - с сомнением покачал я головой.

- И тем не менее я все больше и больше склоняюсь к подобному предположению.

- Что вы предлагаете? – спросил я, закуривая сигарету.

- Что я могу предлагать, находясь в заточении? - беспомощно развел Занге руками-костяшками. – Я могу лишь кое-что вам подсказать. Вы так или иначе скоро попадете в подвал. Будьте там внимательны ко всему. Я уверен, подвал раскроет мерзкую тайну острова.

- Хорошо, допустим, я раскрыл ее, и что дальше?

- Дальше вам нужно пробраться наверх, на крышу и найти там систему самоликвидации. Ее я сделал по заказу хозяев, вероятно, она была нужна им на случай разоблачения. Вам достаточно нажать на красную кнопку, и через 666 секунд от Островка мечты останется мокрое место.

- А что станет с людьми? Они же погибнут! – сказал огорошенно я.

- Если вы поймете всю величину опасности, угрожающей миру, то выберете из двух зол меньшее, - уверенно ответил он.

- Допустим, я решился выбраться наверх, - переварив информацию, согласился я. – Но как я осуществлю это? Между этажами какие-то невидимые препятствия, не дающие передвигаться наверх…

- Это тоже мое изобретение! – не без гордости сказал Занге. – Полярные магнитные перегородки. Они беспрепятственно пропускают вниз, но не позволяют пройти наверх.

- И как же их ликвидировать?

- Можно их отключить. Щиток с системой находиться в подвале, в мужском секторе.

Мой собеседник подробно разъяснил, как найти и обезвредить систему.

- Ясно, - кивнул я. – А где мне искать кнопку самоликвидации?

- Она замаскирована на месте посадки вертолета, если приглядеться внимательно, можно без труда обнаружить ее, - объяснил он.

- А будет ли у меня на это время? – сомневался я. – Вы думаете, мне так просто дадут добраться до кнопки?

- Вряд ли, - согласился он. – Главное – уничтожить систему перегородок, и тогда кнопкой займусь я. Надеюсь, я могу на вас положиться? – Он подал мне костлявую ладонь.

- Вполне! – и мы обменялись крепким рукопожатием.

- Могу ли я рассказать о нашем разговоре близкому человеку? – спросил я; перед глазами мелькнул образ Риты.

- Если вполне доверяете ему. Но соблюдайте осторожность? – предостерег Занге. – Никто не должен догадываться, что вам кое-что известно, ведите себя естественно. Действуйте по обстановке, но наверняка. Удачи вам! – Мы снова обменялись рукопожатием.

- А теперь бегите туда, - показал он вправо. – Там выход. Делайте вид, будто очень напуганы, старайтесь, чтобы ваш испуг выглядел натурально.

Артистичности мне не занимать, я бежал как угорелый. У выхода я чуть не сбил с ног Риту.

- С тобой все в порядке? – встревожилась она.

- Даже чересчур, - ответил я, переводя дух.

- Где ты так долго пропадал?

- Бегал от монстров, - с улыбкой ответил я, решив пока не рассказывать о разговоре с Рихардом Занге. Мне еще надо самому взвесить и переварить услышанную информацию. Я сам толком не знал, верить этим сведениям или нет.

IX

Оставшиеся этажи мы прошли быстро, практически не останавливаясь на них. Третий назывался Этажом солдат удачи. Здесь вовсю шли военные действия двух противоборствующих сторон. «Убитые», естественно, уходили на нижний этаж.

Второй назывался «Сады Эдема». Желающим парам предлагалось пожить целомудренной жизнью Адама и Евы, наслаждаться раем до той поры, пока не испытают плотского влечения друг к другу, после чего новоявленные грешники «изгоняются» из рая.

На этих этажах наши поиски ни к чему не привели; мы идем на первый. Я чувствую, пришло время все рассказать Рите, она должна быть готова ко всему. Возможно, ничего и не случится. Так хочется в это верить, но, как говориться, береженого Бог бережет.

- Ты что-то в последнее время стал задумчив, - заметила мое состояние Рита.

- Ты права, - вздохнул я. – Дело в том, что мне надо кое о чем тебе рассказать. - Я мучаюсь, не зная, с чего начать.

- Хм! Интере-е-есно, - протянула она. - Я заинтригована.

- Только прошу, выслушай меня внимательно, не перебивая.

Она кивнула в знак согласия, с интересом ожидая моих дальнейших слов. Я не спеша, толково и внятно поведал о странной встрече на четвертом этаже.

- Неужели то, что он рассказал, может быть правдой? – с волнением произнесла она, как только я закончил рассказ.

- Все может быть, - ответил я неопределенно.

- Значит, мой отец мог все это время томиться в подвале…

-  Возможно.

- Тогда чего же мы стоим, нам надо поскорее добраться туда и разыскать его! – возбужденно проговорила она, бросаясь по лестнице вниз.

- Постой, Рита! – Я схватил ее за руку. – Подожди, не надо торопиться! Надо не спеша все обдумать.

- А что тут обдумывать? Там, внизу, выяснится, где правда, а где ложь.

- Все равно не стоит торопить события, надо обсудить план совместных действий, - благоразумно осторожничал я.

- План один: подвал! – упрямо твердила она, пытаясь вырвать руку. – Пусти же меня, Эдди!

- Нет, сначала ты выслушаешь меня до конца, - твердо заявил я, крепче сжимая ее запястье.

Но эмоции явно овладели ее разумом, она не хотела ничего понимать и предпринимала отчаянные попытки освободиться. В результате мне досталась довольно ощутимая пощечина и взгляд, полный презрения, граничащего с ненавистью.

- Послушай, Рита! – невзирая на ее сопротивление, прижал я ее к стене. – Ты можешь все испортить своей торопливостью. Пойми это! Если то, о чем говорит Занге, правда, то нам стоит заранее обдумать ситуацию. Тем более если твой отец находится там, в мужском секторе, тебя все равно туда не пустят. А теперь можешь бежать, я все сказал! – Я резко отпустил ее.

Она, оттолкнув меня, пошла вниз. Я с усталым равнодушием провожал ее взглядом. Спустившись на несколько ступенек, она прислонилась к стене и молча замерла. Я не стал тревожить ее, давая время прийти в себя.

- Возможно, ты и прав, - произнесла она несколько минут спустя, обернувшись, стараясь, однако, не смотреть мне в глаза. – Давай обсудим ситуацию, но сначала я хочу принести извинения за свою идиотскую выходку.

- К чему церемонии? – весело сказал я, стараясь как можно быстрее развеять пролетевший между нами холодок отчуждения.

После состоявшегося примирения мы неторопливо и деловито обсудили план дальнейших действий. Разумеется, нельзя предугадать все, что могло с нами произойти, но все же мы надеялись, что все закончится для нас благополучно.

Мы спускаемся на первый этаж, он разделен на два сектора с заманчивыми названиями «Мечта мужчины» и «Мечта женщины». Мне становится жутко. Если Занге прав, то именно отсюда начинается путь в подвал. Путь, который может стать последним.

Тяжело вспоминать минуту расставания. Казалось, нас связывал не один день, а вся жизнь.

- Прощаться не будем, - грустно улыбнулась Рита.

- Конечно,- невесело усмехнулся я, сжимая ее руку в своих ладонях. – И, тем не менее, я хотел сказать… - волнуясь начал я.

 - Только не сейчас, Эдди, - мягко перебила она. – Давай разойдемся без слов, оставим их до скорой встречи! – Весело подмигнув, она решительно исчезла за дверью «Мечта женщины».

Я стоял и смотрел в ту сторону, застыв в оцепенении. С ее уходом во мне что-то оборвалось. Казалось, жизнь становится бессмысленной и бесцельной.

Рита, Рита, как ты там? О чем думаешь? Наверное, надеешься, что я нашел твоего отца, думаешь о нем, а заодно мимоходом и обо мне. Хотелось бы знать, что я для тебя значу. Когда мы прощались, я так и не сумел понять по твоим прекрасным глазам, кто я для тебя. Просто хороший преданный друг – или же я значу гораздо больше, чем друг? Ты умеешь скрывать чувства, а я умею ждать. И верю, что только мне скажешь ты однажды «любимый».

Рита, моя милая Маргарита!

Я тяжело вздохнул, повернувшись на бок. Может, хватит мучить, травить душу воспоминаниями, усиливая хандру? Я в подвале, от меня требуется одного: уснуть и встретить утро. Утро, которое разъяснит обстановку, вскроет пелену неизвестности, а главное – раскроет тайну острова. Не знаю, что мы завтра увидим, но все же, несмотря ни на что, в нашем положении есть один немаловажный плюс: мы готовы психологически ко всяким неожиданностям, а значит, избежим шока, даже если увидим из ряда вон выходящее.

Тоска опять взяла меня за горло. Все, хватит размышлять, пора спать! Спать, спать, спать…

X

Настало утро неизвестности. Проснувшись, я некоторое время лежал с закрытыми глазами, не решаясь их открыть. До моего слуха доходили различные звуки: покашливание, тихий разговор, шаркающие шаги, чье-то похрапывание. Мысленно настроив себя ничему не удивляться, я сосчитал до десяти и открыл глаза. Затем, усевшись поудобнее, занялся изучением своего нового местопребывания.

Большинство обитателей подвала уже бодрствовали. Каждый по-своему встречал безрадостное утро. Одни бесцельно слонялись по помещению, другие, уставившись в одну точку, неподвижно сидели на месте, третьи лежали пластом, разглядывая потолок, безучастные ко всему. Новеньких вроде меня отличало излишнее любопытство, с которым они пытливо озирались по сторонам.

Завершив первый беглый обзор, я встал и медленно побрел по помещению, вглядываясь в лица. Большинство обитателей подвала отличались неухоженностью, неряшливым, помятым видом, отросшей густой щетиной и ничего не выражающим, равнодушным взглядом. Казалось, их ничто не волнует в этой жизни, а у некоторых даже цвет кожи имел зеленоватый оттенок. Я пытался вступить с ними в беседу, надеясь вывести на откровенный разговор, полагая при этом получить достаточную информацию о здешней ситуации, но их тупые взгляды не выражали никаких эмоций. После нескольких бесполезных попыток я отстал от этих несчастных, в сущности, безобидных индивидов, живущих в своем непонятном, узком мирке. Вполне вероятно, они стали жертвами эксперимента, суть которого мне предстояло выяснить.

А пока я заинтересованно наблюдал за двумя обитателями, присевшими на корточки. Они усиленно занимались доказательством теоремы, пытаясь переспорить друг друга.

- Нет, вы ошибаетесь! – говорит один и зачеркивает другого, палочкой чертит свое решение, комментируя его. Другой отвергает его доказательство, предлагая свой вариант.

Прошло полчаса, а они все еще корпели над задачкой. «Математики» показались мне более разумными, но вступить с ними в контакт мне так и не удалось. Они совсем меня не замечали или не хотели замечать. Я для них просто не существовал.

- Куда мы попали?! Это называется «мечта мужчины?!» – возмущался полноватый господин, одетый легко, по-летнему: шорты, рубашка-безрукавка, на голове – шляпа-ковбойка. – Вокруг какой-то идиотизм. Сумасшедший дом!

Новенькие потянулись на голос здравомыслящего, их собралось около десяти-двенадцати человек. Из чувства осторожности я не спешил присоединяться к ним, хотя жадно ловил каждое доносившееся слово.

Как я понял, все братья по разуму прибыли сюда вчера ночью, также как и я. Они долго и бурно обсуждали суть столь необычного, непонятного места, а главное – для чего их сюда поместили. Их предположения были смехотворны и далеки от истины. В конце концов они решили, что это всего лишь «милая» шутка. Просто над ними решили посмеяться, поместив рядом с сумасшедшими. Все остались довольны подобным толкованием и беспечно гадали, когда же закончится это забавное испытание.

Я лишь горько усмехнулся их заблуждению, предпочитая пока оставаться в роли постороннего наблюдателя. Выводы, к которым я пришел, были, увы, весьма неутешительны: людей превращают здесь в зомби, бесчувственных живых роботов. Вполне вероятно, нас ожидает в скором времени подобная участь.

Надо бежать отсюда, пока не поздно! Бежать, разрушив систему перегородок. Она находится в дальнем конце подвала, в полутьме, возле водоема, где плавают какие-то крупные рыбины. Место это, как я заметил, безлюдное, никто не пытается приблизится к нему; стоит только мне пробежать чуть-чуть, и цель будет достигнута.

Я с опаской огляделся. Казалось, все подозревают о моем замысле и наблюдают только за мной. Но зомби не имели ко мне никакого интереса, а разумные тешились увлекательной беседой, ничуть не беспокоясь о будущем. Я успокоился и мысленно приготовился к рывку, как вдруг неожиданно раздавшийся резкий и противный звук оборвал мое намерение, ввергая мою душу в смятение и страх.

XI

Звук, вызывающий неприятное ощущение, благотворно повлиял на зомби, внеся оживление в их ряды. Они даже как-то преобразились: в их глазах, излучавших тупое равнодушие, появился какой-то лихорадочный, жадный, нетерпеливый блеск. Безвольная толпа сгрудилась возле одной из стен, не сводя с нее преданных ожидающих глаз. Стена медленно раздвинулась, открывая метровый проем. Рослый, здоровенный зомби, что-то гортанно выкрикнув, стал разбивать нас по парам. Сформировавшиеся пары не мешкая входили во вновь образованное неведомое помещение.

- А если я не хочу? – пытался поспорить с ним господин в ковбойке, все еще предполагая, что игра на острове мечты продолжается. – Не пойду, и все!

Разумные поддержали своего негласного лидера, одобрительно свистя и улюлюкая. Зомби обвел торжествующую кучку мрачным взором, что-то угрожающе рявкнул, схватил за волосы возмутителя спокойствия и основательно потряс, не обращая внимания на вопли несчастного. Такая внушительная экзекуция подействовала на его товарищей. Дальнейший вход в помещение продолжился без эксцессов.

Когда я оказался в помещении, моему взору предстал ряд длинных деревянных столов, за которые усаживались вошедшие. «Столовая», - догадался я, и не ошибся. Каждого из нас ждали алюминиевая миска, доверху, наполненная белой кашей, напоминающей манную, и большая кружка с зеленоватой жидкостью. Тот-же зомби, что разбивал нас по парам, опять что-то гортанно выкрикнул, и все жадно набросились на еду.

Я с нескрываемым интересом наблюдал, как они с упоением и громким чавканьем поглощают пищу. «Должно быть, вкусно», - подумал я, не собираясь, однако, притрагиваться к еде, хотя в желудке раздавалось призывное урчание и, как говорится, текли слюнки.  Остальные новенькие так же любопытно глазели по сторонам, не зная, как им поступить в данной ситуации. Пример им показал небезызвестный господин в шляпе (правда, он теперь был без шляпы, он потерял ее у входа в столовую).  С опаской подглядывая на своего мучителя, увлеченного едой, он, видно, решив, решил не испытывать судьбу второй раз. Проглотив ложку каши, он выразил неподдельное изумление. Проглотив еще две ложки, он пришел в восторг и азартно набросился на еду. Его товарищи, переглядываясь, осторожно попробовали еду и вскоре с упоением заглатывали ее, чавкая от удовольствия.

Среди всех этих чавкающих, жующих созданий я выглядел белой вороной, поглядывающей в гордом одиночестве по сторонам. Опасаясь, как бы меня не заставили есть кашу насильно, я набрал полную ложку и стал делать вид, что усиленно поглощаю пищу.

Трапеза тем временем подходила к концу. Кто покончил с кашей, набрасывался на жидкость, выпивая ее залпом. Мои наблюдения прервал уже знакомый дребезжащий звук, напоминавший поскребывание, поскрипывание, скрежет. Главный зомби издал гортанный звук, и все, разбившись по парам, не суетясь покинули помещение.

Как только вышла последняя пара, стена задвинулась на место. Я облегченно перевел дух: вопреки моим опасениям, никому не было дела до того, ел я или нет. Взглянув на команду разумных, я похвалил себя за выдержку: разумные потеряли индивидуальность, влившись в массу зомби, теперь их уже не волновал вопрос, когда они отсюда выйдут, а их лидер бесцельно бродил по подвалу, бессмысленно глядя перед собой.

Видимо, каша обладает каким-то дурманящим сознание свойством. Может, она тоже является изобретением Занге? Хотя вряд ли, он бы мне сказал. И все же я не до конца понимаю суть эксперимента. Зачем превращать людей в тупые, безвольные существа? Для чего? Какую выгоду извлекают те, кто этим занимается? Много неясного. Ясно одно: надо бежать отсюда, пока не поздно, пока мой разум действует.

Я снова обратил внимания на полоску воды в конце подвала; оттуда раздавались тихие всплески. Кто знает, может быть, там кроется загадка острова? «Нужно туда прогуляться, - решаю я, - а там до щитка перегородок рукой подать». Задумано- сделано. Я медленно направляюсь в сторону водоема, с тревогой наблюдая за поведением зомби, но они не испытывают к моей персоне ни малейшего интереса. Что ж, тем лучше, я беспрепятственно достигаю цели.

«Какие странные тут рыбы!» - удивленно замечаю я, и тут же в ужасе замираю, испытывая глубокое потрясение от увиденного. Несколько зеленоватых существ, почувствовав мое приближение, высунулись из воды. Боже мой, как меня поразило их сходство с людьми! Только сходство, в остальном они были похожи на мерзких фантастических тварей. На фоне зеленой пупырчатой кожи ярко сверкали налитые злобой кроваво-красные глаза… Вытянув руки, они пытаются дотянуться до меня! Да, да, у них вполне человеческие руки, если не замечать перепонок между пальцами, и вообще, наполовину они сохранили более-менее человеческий облик, лишь вместо ног у них сросшийся обрубок, напоминающий длинный гибкий хвост. Один из них, с зеленоватой бородкой, очень напомнил мне отца Риты!

Забыв о щите перегородок, я кинулся прочь от этого гадкого, кошмарного места.

XII

Теперь я как никогда осознавал суть чудовищного эксперимента. Люди, попадающие сюда, подвергаются мутациям! Сколько их обитает в воде, тысячи? А может, и больше. Пока существует Островок мечты, контингент  мутантов будет расти и в один прекрасный день примет угрожающие размеры. Тогда вся эта зеленная масса хлынет всей мощью на континенты земли, сметая все на этом пути.

Мое воображение разыгралось. Может, это и будет тем концом света, о котором талдычат на все лады на протяжении последних тысячелетий? Наступит обещанный Армагеддон. Не знаю, кто стоит за всем этим, инопланетяне или дьявольские силы, главное – помешать им осуществить задуманное. Занге прав: из двух зол надо выбрать меньшее. Что стоит капля воды по сравнению с океаном? Люди, путешествующие по этажам, обречены, так же как и я, но лучше умереть человеком, чем существовать в шкуре мутанта!

Мои мысли прервала дикая, несуразная музыка, и я стал свидетелем перехода зомби в разряд мутантов. Несколько зомби, те, у кого кожа имела зеленоватый оттенок, покачиваясь в такт музыке (если можно эти звуки назвать музыкой), беспорядочно размахивая руками, направились к водоему. Подойдя к воде, они прыгали в нее, попадая в заботливые руки мутантов. Те, встретив прибывших как своих, уводили их в глубину вод. Думаю, там завершалось окончательная мутация.

Я взволнованно огляделся по сторонам: ничто не мешало мне осуществить задуманное. Те, кто вершит нами, уверены, что никто из попавших сюда не знает предназначение незаметного щитка. Они глубоко ошибаются!

В два прыжка я достиг цели, вырвал провода, вызывая короткое замыкание, и, с остервенением отодрав систему, кинул ее в воду. Путь свободен!

Как я и ожидал, ликвидация системы не прошла незамеченно. Взвыла сирена, и, к моему ужасу, мутанты стали вылезать из воды! Недолго думая, я рванул прочь, но поведение зомби заставило остановится. Они плотной массой медленно направлялись в мою сторону, их сжатые кулаки, мрачные решительные лица не сулили ничего хорошего. Я обернулся. Мутантов, вышедших из воды, становилось все больше и больше. Они передвигались на манер тюленей, опершись на руки, таща за собой подобие хвоста. Несмотря на это, передвигались они сравнительно легко и быстро, расстояние между нами стремительно сокращалось…

Я понял, что обречен. Но уж если погибать, то лучше принять смерть от зомби, чем от зеленых вонючих тварей! Перед моим взором мелькнул образ Риты, и я ринулся в свой последний безнадежный бой…

С отчаянным криком, размахивая кулаками, я ворвался в ряды зомби, нанося удары направо и налево. Но моя бешеная атака не произвела на них никакого впечатления, они просто игнорировали ее! Я ошалело застыл на месте, ничего не понимая. «Выходит, я им совсем не нужен!» - озадаченно подумал я. А они, обходя меня стороной, шли вперед. Я удивленно следил за их действиями и стал свидетелем яростной битвы между зомби и мутантами.

Зомби бились с отчаянием обреченных и поначалу даже потеснили мутантов, но что они могли сделать голыми руками? Мутанты же обладали весомым оружием – гибким хвостом. Хватая противника за ноги, они мощным ударом хвоста сбивали его с ног. На упавшего набрасывались со всех сторон и тут же приканчивали, разрывая на части…

Несмотря на упорное сопротивление, зомби потихоньку отступали, их ряды поредели, а полчища мутантов постоянно пополнялись выходящим из воды подкреплением. Было ясно: зомби долго не продержатся и довольно скоро будут смяты, уничтожены, и тогда поток зеленой смерти устремится дальше. Не теряя драгоценных минут, я без проблем добрался до выхода и рванул вверх по лестнице, оставляя за собой затихающий шум битвы.

XIII

Выскочив в холл первого этажа, я лихорадочно огляделся в поисках Риты. Мы договорились с ней в случае чего встретиться именно здесь, но ее не было. Может, с ней что-то случилось? Или, не дай Бог, она попробовала еду! «Нет, только не это!» - отогнал я тревожные мысли, забегая в женский сектор и замечая в конце коридора бегущую фигуру.

- Рита! – крикнул я во всю глотку.

- Эдди! – эхом раздалось в ответ.

Я бросился к ней навстречу, и через минуту мы слились в радостных объятиях.

-  Это ужасно,  Эдди! – сквозь слезы произнесла она. -  Там такое творится!

- Знаю, знаю, - тяжело вздохнул я. – Но сейчас нам не до эмоций. Надо бежать как можно скорее!

- Ты не видел там моего отца? – всхлипнув, спросила Рита.

Вспомнив мутанта с бородкой, я ответил:

- Нет.

Послышался шум, зеленая армия поднималась на первый этаж.

- Бежим! – крикнул я, схватив ее за руку.

Забежав в холл, мы встали как вкопанные: несколько мутантов из мужского сектора уже были здесь. До спасительной лестницы оставалось всего несколько шагов, но твари преградили нам путь. Казалось, наш конец предрешен.

- Папа?! – вдруг с тихим изумлением произнесла Рита, уставившись на мутанта с бородкой.

Тот что-то злобно прорычал, поднял голову и замер, не сводя с нее пристальных пытливых немигающих глаз.

- Отец! Неужели это ты! – пораженно воскликнула Рита.

Мутант мучительно взвыл, покачиваясь из стороны в сторону, зарычал и неожиданно кинулся на своих собратьев, убив двоих и разогнав остальных. Воспользовавшись проходом, мы проскочили до лестницы. Тем временем твари, оправившись от нападения, накинулись на предателя. Жак Пьер Бованье, яростно оборонявшись, рухнул, терзаемый со всех сторон…

Отец!!! – вскрикнула Рита, готовая броситься к нему.

- Мы ничем не сможем ему помочь! - благоразумно удержал я ее, силой увлекая за собой.

Мутанты, подпрыгивая, рывками бросились за нами.

Так началось наше бегство по этажам. Мутанты буквально шли по пятам. Достигнув второго этажа, они разделились на две группы: одни продолжили преследование, другие ворвались в «сады Эдема». Можно догадаться об участи тех, кто в данное время наслаждался раем. Он превратился в ад…

Мы еще могли как-то предупредить тех немногих, кто спускался по лестнице, что же касается находившихся на этажах, то, к сожалению, их участь была предрешена. С другой стороны, к чему тут сожаления, коли всем нам уготована одна участь – смерть. Какая разница, умереть сейчас или немного позднее? Меняется лишь способ смерти. Хотя погибнуть от взрыва предпочтительнее, нежели принять смерть от рук ужасных монстров.

Наш неумолимый марафон продолжался. Пробегая мимо четвертого этажа, я обратил внимание на надпись на стене, написанную большими, бросающимися в глаза буквами: «Иду наверх. Занге».

- Нам недолго осталось бежать, - выдохнул я, кивая Рите на надпись.

- Я рада, - с невеселой иронией выговорила она.

Добежав до пятого, мы увидели на лестничной площадке нашу старую знакомую, Мик-Мар. Вид у нее был довольно странный. Она показывала пальцем вверх, силилась нам что-то сказать, но у нее ничего не выходило.

- Здесь скелет не пробегал? – спросил я ее, будто речь шла о чем-то естественном.

- Про-про-пробегал, - обрела она дар речи. – Ох, как он меня напугал! Я сама люблю пугать, для этого и торчу здесь, а тут бежит он! Боже мой, я чуть было не умерла от страха! Так вы бежите за ним?

Я устало улыбнулся:

- Нет, мы бежим от них, - ткнул я пальцем вниз.

Увидев приближающиеся полчища, старуха вскрикнула от ужаса. Мы, не дав ей опомниться, взяли ее под руки и потащили за собой.

- Кто это такие? – слабо простонала она.

- Если будете задавать много вопросов, попадете к ним на обед, - мрачно пошутила Рита.

Шутка хорошо подействовала на Мик-Мар, влив в нее жизненную энергию. Отказавшись от помощи, она резво побежала впереди нас.

XIV

Этажи быстро менялись: шестой, седьмой, восьмой, девятый и, наконец, десятый. Мы делали большие успехи, сумев оторваться от преследователей и получив  возможность  немного  перевести дух.

- Эдди! – услышал я восторженный крик, подымаясь на десятый, подымаясь на десятый.

Джордж с распростертыми объятьями приближался ко мне.

- Мое почтение! – кивнул он мимоходом моим приуставшим спутницам, заключая меня в объятья.

- Эдди, мой мальчик, что с тобой? – воскликнул он удивленно, разглядывая меня. – Ты что, бежал? У тебя такой измученный вид. Неужели ты убегал от своей мечты? – весело хохотнул он, подмигивая мне.

- Джордж, мне нет дела до твоих острот, - устало отмахнулся я. – Тем более нам надо спешить- И ты не хочешь узнать, кого мы сегодня поймали? – с загадочной улыбкой спросил он, игнорируя мою последнюю фразу.

 - Мне нет никакого дела до того, что вы сегодня поймали! – раздраженно ответил я, тревожно поглядывая вниз.

Мой ответ разочаровал Джорджа, и все же он не сдавался, решив заинтересовать меня:

- Даже если это живой скелет?

- Да, даже если… - начал я и осекся. – Как живой скелет?!

- Атак! – с важным и гордым видом изрек он. – Живой, и даже разговаривает. Он просит отпустить его. Как бы не так! Это же сенсация! Она прославит нас на весь мир, и все узнают, кто такой Джордж Уилви!

- Болван! – вскипел я. – Надо сейчас же его отпустить!

- Зачем? – изумился он. – И кто тебе дал право оскорблять меня?

- Они, - сквозь зубы выговорил я, кивая вниз: вымотанная зеленая армия медленно взбиралась на девятый этаж.

Джордж вылупил глаза.

- Что это за маскарад?

- Где Занге? –вместо объяснений спросил я.

- Какая Занге? – не понял он, все еще не сводя глаз с нижнего этажа.

- Скелет, черт тебя побери!!! – заорал я.

- На вилле у Марфана, - испуганно пролепетал Джордж.

- Рита, Мик-Мар, бегите на крышу! – приказал я женщинам. – ищите кнопку! Если что, - я встретился глазами с Ритой, - не поминайте лихом.

Увлекая за собой Джорджа, я устремился к вилле Марфана.

- Эдди! – окликнула меня Рита.

В ответ я махнул рукой и, не оглядываясь, побежал дальше.

Господина Марфана мы застали в обществе более десятка человек, среди которых было несколько женщин. Вероятно, они обсуждали случившееся невероятное событие.

-  Где? – нетерпеливо спросил я у Джорджа.

Он показал на дверь, подпертую снаружи. Убрав запоры, я распахнул ее. Понурый Занге сидел в углу, прислонив череп к коленям.

- Быстрее выходите! – крикнул я.

Увидев меня он встрепенулся и бросился к выходу.

- Что это значит?! – возмутился Марфан, вскакивая с кресла.

- Если вам дороги ваши жизни, бегите отсюда, - Поторопитесь, дамы и господа. Поторопитесь.

- Спасибо, вы выручили меня! – на бегу поблагодарил меня Занге. – Какие идиоты: набросились на меня, когда я был почти у цели!

Мутанты и мы почти одновременно достигли лестничной площадки. Твари, быстро среагировав, перекрыли нам путь наверх. К моему удивлению, они не торопились наброситься на нас. Это что-то на них не похоже. Как это понимать? Решили растянуть удовольствие.  Я взглянул на Занге. Его пустые глазницы были обращены в сторону мутантов.

- Вот он, секрет Островка мечты, - сказал я, хотя мог бы не говорить.

Он догадался об этом и без меня и сейчас, вероятно, испытывал потрясение. Мне было понятно его состояние. В принципе, он был готов ко всему, но чтоб увидеть такое! Позади нас охнула одна из женщин, некстати падая в обморок. Остальные завороженно не сводили с тварей глаз. Поведение мутантов казалось мне подозрительным. Почему они не атакуют? Что заставляет их стоять на месте?  Или кто? Я снова взглянул на Занге, и меня осенила догадка.

- Кажется, ваш странный вид пугает их, - тихо шепнул я.

Он, молча кивнул в ответ, сделал шаг вперед. Мутанты попятились. Занге сделал еще пару шагов – даже не верилось, они отступали! Я оказался прав: необычный вид Занге вселял в них страх. Рихард, уверовавший в свои силы, заставил мутантов очистить блокированный ими выход.

- Прошу! – обернулся он к нам, делая рукой реверанс в сторону выхода. – Смелее, я с вами.

Лучше бы он не произносил ни слова. Человеческая речь «скелета» вмиг разрушила ореол его таинственности и могущества, приведя мутантов в прежнее уверенное состояния. Ударом хвоста Занге был сбит с ног…

- Бегите! – успел крикнуть он – и захрипел в предсмертных судорогах.

XV

Мы беспорядочно бросились к выходу, мутанты яростно бросились на нас, отыгрываясь за пережитый страх. Я первым прошмыгнул к спасительной лестнице, успев удачно отбить ногой нападение одной из тварей. За моей спиной раздавались предсмертные душераздирающие крики, мольбы о помощи, перекрываемые неистовым ревом мутантов. Я полагал уцелел только я…

Вбежав по лестнице на крышу, я нашел в себе силы обернуться – и едва не был сбит с ног ударившим об меня Джорджем. За ним бежала молодая леди в длинном сиреневом платье, явно непредназначенном для бега. За ней по пятам с перекошенным от ужаса лицом следовал Марфан. Вот и все, кому удалось уцелеть, остальных погубила минутная медлительность.

Неожиданно Марфан упал и дико заорал: одному из мутантов удалось схватить его за ногу. Падая, он успел уцепиться за подол леди, увлекая ее за собой. Не растерявшись, она пыталась вырваться, отпихивая его ногой, но Марфан, увлекаемый вниз, мертвой хваткой держался за платье. Все решали доли секунды. Не мешкая, мы с Джорджем, ухватив девушку за руки, потянули изо всех сил. Тонкая материя с треском разорвалась. Платье осталось в руках несчастного Марфана, а мы со спасенной рухнули на крышу. Из одежды у нее остались только трусики да туфли. Стыдливо прикрываясь, она с негодованием нанесла пощечину чересчур пялившемуся на нее Джорджу.

- И это вместо благодарности! – изумленно возмутился он.

Появившиеся мутанты не дали им времени для выяснения отношений.

- Эдди! – окликнула меня Рита, издали помахав рукой.

Я с волнением махнул в ответ, и вскоре наша троица присоединилась к ним.

- Нашли? – первым делом спросил я.

- Только что, - ответила Мик-Мар.

- Благодаря ей, - кивнула Рита на старушку.

- Нажимайте скорее! – с облегчением выкрикнул я, оглядываясь на стремительно приближающих тварей.

Мик-Мар уверенно надавила на кнопку, взвыла сирена. Услышав ее вой, мутанты в панике бросились назад, как крысы с тонущего корабля. Время начало отсчитывать последние 666 секунд, отмеренных нам жизнью.

Убедившись, что опасность миновала. Джордж ожил и стал приставать ко мне с расспросами, пытаясь узнать, откуда появились мутанты.

- Отстать, не до тебя! – отмахнулся я от его назойливости.

- Понимаю, понимаю, - хихикнул он, хитро поглядывая то на меня, то на Риту, вызывая у нее своим поведением усталую улыбку.

- Ты еще здесь? – нетерпеливо спросил я, не сводя глаз с циферблата.

- Ухожу-ухожу, не буду вам мешать! – хохотнул он, направляясь к молодой леди, которой одолжил свою рубашку.

- Его оптимизму можно позавидовать, - сказала Рита, глядя ему вслед.

- Да, но разница в том, что он не знает, что его ждет. – с грустной иронией усмехнулся я.

- Счастливчик, - вздохнула она.

- Так же, как и Мик-Мар, - кивнул я в сторону старушки, застывшей, как изваяние в позе лотоса.

- Нет, она решила посвятить последние минуты медитации.

- Надо же! – не сдержал я улыбки. – И ради чего?

- Хочет узнать наше будущее.

- Но оно и так известно. Или она на что-то надеется?

- Возможно. – Она пожала плечами. – Между прочим, Мик-Мар предсказала, что ты вернешься без Занге.

- Значит, ты беспокоилась за меня? – спросил я, затаив дыхание.

- Да, ведь ты мне все-таки не безразличен.

- В какой мере? – хотел я уточнить. Она улыбнулась:

- Какое это имеет значение, тем более сейчас?

- Огромное! – с чувством произнес я, притягивая ее к себе и целуя в губы, встретив вместо ожидаемого отпора взаимное желание.

Мы целовались жадно и неистово, желая получить от жизни хотя бы маленькую толику любви, даруемую судьбой.

- Во дают! – послышался восхищенный возглас Джорджа, и тут повторно и жалобно завыла сирена, заставившая нас разжать объятья.

Мы с тревогой взглянули на циферблат: время отсчитывало последние шестьдесят секунд.

- Ну, вот и все, - вздохнула печально Рита.

- Жизнь продолжается на небесах, - пытался я развеять ее тоску, хотя сам ощутил, как спазм сжимает горло.

Вой сирены вывел из оцепенения Мик-Мар. Старушка энергично и лихорадочно собрала нас в быстро очерченный ею круг, посоветовав взяться за руки.

- Друзья мои! – возбужденно воскликнула она. – Я рада вам сообщить, что жизнь продолжается!

- На том свете, - добавил я.

- Нет, Эдди, на этом, - поправила меня Мик-Мар. – Я обещаю вам, мы будем спасены.

- Интересно, когда же? – спросил я, но ответа не получил – внезапный мощный толчок повалил нас с ног.

- Рита! – успел крикнуть я, улетая в никуда…

XVI

…Я даже не успел понять, что произошло. Если бы пытался, все равно не понял бы. Это просто немыслимо и не укладывается ни в какие привычные рамки.

Представьте, что вы на миг закрыли глаза, а открыв их, очутились в совсем другом месте. Первое ощущение: где я? Затем вы осмысливаете, что здесь что-то не так. Просто не могло быть.  Затем вы начинаете сомневаться в своем рассудке: а был ли я вообще там? И как я мог находиться там, если я здесь? А если я здесь, то как я сюда попал?

В общем, то, что с нами произошло, состоит из такой сплошной головоломки, которая поставила нас пред свершившимся фактом без каких-либо комментариев. А факт таков, что мы каким-то образом очутились на неизвестном морском берегу в тенистой пальмовой роще.

Некоторое время мы недоуменно озирались по сторонам, не в силах произнести ни слова.

- Я, кажется, сошел с ума. – проговорил вслух Джордж, уставившись на нас непонимающим взглядом. – Какого черта, что произошло?!

- Кто знает, - пожал я плечами. – Кажется, мы только что были на Островке мечты. Или я ошибаюсь? – неуверенно высказался я.

- Нет, ты не ошибаешься, - развеяла мои сомнения Рита. – Только непонятно, как мы тут оказались.

- Неважно, - махнул я рукой, - Главное, мы снова вместе! – Я счастливо улыбнулся, не сводя с нее влюбленных глаз.

- Да, - улыбнувшись в ответ, согласилась она, бросив взгляд в сторону моря.

- Если кто совсем ничего не понимает, так это я, - изрекла наша спасенная леди.

- Даю сто очков вперед, что ей известно все!  - ткнул в сторону Мик-Мар Джордж.

Тут только мы обратили внимание на нашу старушку, которая вновь застыла в позе лотоса.

- Нам остается подождать, когда она закончит свою медитацию, - сказал я.

- И не только подождать, - сказал Джордж, переводя взгляд то на меня, то на Риту. – Вы должны, нет, вы просто обязаны рассказать мне и мисс Гарден  о том, что же все-таки произошло на Островке мечты, откуда взялись те мерзкие зеленые существа!

- Действительно, мы должны знать все! – поддержала его мисс Гарден.

- Разумеется, - кивнул я и, с молчаливого согласия Риты, ввел их в курс событий, произошедших на острове.

- Теперь все становится ясно, - задумчиво проговорил Джордж. – Кроме нашего перемещения.

- Кажется, Мик-Мар возвращается из небытия, - сказала Рита, показа в сторону старушки.

Мик-Мар встрепенулась, ее взгляд принял осмысленное выражения, а движениями она напоминала оживающую статую.

- Друзья мои! – уставшим, но довольным голосом произнесла она. – Мы спасены!

- Это мы и сами знаем, - нетерпеливо перебил ее Джордж. – Но каким образом? Кто или что нам помогло?

- О-о! – загадочно выдохнула Мик-Мар, показывая пальцем в небо. – Нам помогли оттуда.

- А нельзя ли поподробнее? – попросила мисс Гарден.

- Можно, - согласилась Мик-Мар. – только дайте мне собраться с мыслями.

Мы терпеливо ждали, пока она сочтет нужным объяснить то, чему мы не находили никаких объяснений.

- Во время первой медитации, начала наконец говорить Мик-Мар, - мне удалось войти в телепатический контакт с представителями вселенского единства – агур мотаре, что в приблизительном переводе означает «ангелы равновесия». Согласно их мировоззрению, добро и зло – две абсолютно равные половинки. Ни та, ни другая не должны нарушать установленный баланс. В противном случае избыток добра, так же как и зла, ведет порой к негативным, порой катастрофическим последствиям. В функции агур мотаре входит наблюдение за планетами вселенной, различными по форме жизни и ее обитания. Если где-нибудь обнаруживается нарушение закона равновесия, то они восстанавливают его с помощью тех представителей планеты, которые, с их точки зрения, смогут справиться с возложенной на них задачей.

Порождением мутантов, как мне пояснили, занимались агур хети – ангелы хаоса. Чтобы осуществить свой замысел, они выбрали самых тщеславных представителей рода человеческого, внушив им мысли об их исключительной неординарности и веру в великое будущее. Таким образом возникла фирма «Властелин», задачей которой стало господство над миром. Ангелам равновесия удалось привлечь на свою сторону Рихарда Занге, талантливого, но рассеянного, беспечного ученого, увлеченного только своими гениальными идеями и разработками. Ему внушили тревогу и обеспокоенность за судьбу Земли. Остальные события вам известны. В благодарность за уничтожения острова Хети, так называют Островок мечты агур мотаре, они спасли нас, переместив в безопасное место. Но на этом наша миссия не закончена, - сказала Мик-Мар, бросив на нас многозначительный взгляд.

Мы, вопросительно взирая на нее, ожидали дальнейших слов.

- Здесь, во время второй медитации, - продолжила она, - я снова вошла с ними в контакт. Ангелы равновесия предупредили: остров Хети разрушен, но не все мутанты погибли. Угроза еще существует. Дело в том, что новоявленные завоеватели очень быстро размножаются, женские особи будут метать икру, подобно рыбам, и если их не уничтожить, численность мутантов возрастет с молниеносной быстротой.

- И что же нам делать? – задумчиво просила Рита.

- Место их обитания – подводные пещеры близ Багамских островов. Нам надо убедить власти в реальности угрозы.

- Это я беру на себя, - уверенно сказал Джордж, самодовольно хлопая себя по груди.

- В этом я не сомневаюсь, - улыбнулся я. – Остается только выяснить, где мы находимся.

- На одном из Багамских островов, - ответила Мик-Мар.

- Неужели?! – Я был приятно поражен.

- Я знал здесь губернатора, - весело сказал Джордж. – Теперь все будет о кей!

- Погодите радоваться, - не разделяла нашего оптимизма Мик-Мар. – Агуры предупредили, что с десяток мутантов направляется на Багамы. Их главная задача: уничтожить нас до того, пока мы что-либо успеем предпринять.

Такая не очень-то приятная перспектива быстро разрушила все наши радужные иллюзии, внося в душу волны смятения и вновь возрождающего страха.

- Смотрите! – с ужасом воскликнул вдруг Джордж, показывая в сторону моря.

Совсем недалеко от берега из воды вынырнула зеленая голова, затем еще одна, еще и еще…

- Они уже здесь! – прошептала Мик-Мар.

XVII

Мы предпочли обратиться в бегство, но, пробежав метров двести, вынуждены были остановиться – впереди, перерезая нам путь, возникли шесть мутантов. Мы с тревогой переглянулись: выхода не было, надо драться. Или мы, или они.

Мутанты, образовав полукруг, уверенно приближались к нам. А сзади, вылезая из воды, ползли еще шестеро.

- Хватайте палки, старайтесь целиться им в лоб! – приказала Мик-Мар. – Это их слабое место.

Мы стали лихорадочно вооружаться. Я ощущал противную слабость и дрожь по всему телу. Страх заполонил меня. Остальные, исключая разве что Мик-Мар, тоже пребывали в подобном состоянии.

- Лучший способ защиты – нападение! - ободряюще воскликнула наша храбрая предводительница, бросаясь вперед. Мы, держа палки наперевес, с трепетом последовали за ней.

Мик-Мар, несмотря на свои годы, оказалась на удивление ловкой и проворной. Сделав резкий выпад, она ткнула палкой в лоб ближайшему мутанту. Палка вошла, словно нож в масло. Тот, зарычав, задергался в конвульсиях и испустил дух. Ее победа окрылила нас, мы, став посмелее, ринулись в бой. Ощутив, что нам известна их ахиллесова пята, мутанты яростно отбивали наши удары. Джорджу удалось свалить еще одного. Остальные четверо, пятясь, скрылись в ближайших, зарослях, а что касается тех, что были сзади, они,  понаблюдав со стороны, быстро исчезли из поля зрения.

- Победа! – радостно заорал Джордж, и мы бросились обниматься и целоваться (причем он с мисс Гарден, а я, естественно с Ритой).

- Чему вы радуетесь? – удивленно пожала плечами Мик-Мар, явно не разделяя нашего триумфа.

- Как чему? – весело проговорил Джордж. – Ведь они бежали, бежали от нас!

- Бежали, как бы не так, - с иронией хмыкнула она. – А вы не подумали о том, что они просто решили изменить тактику? Возможно, теперь они будут нападать исподтишка, устраивая нам засады.

Ее предположение заставило нас задуматься. Восторг исчез, уступив место озабоченности.

- И что вы предлагаете? – спросил я.

- Идти вперед, - махнула рукой Мик-Мар. – Будем надеяться, что кто-нибудь из нас доберется до цели.

Я взглянул на Риту и мысленно пожелал, чтоб этим «кто-нибудь» была именно она.

Мы двинулись в путь медленно и осторожно, боясь перемолвиться даже словом. Сердце колотилось от волнения, а глаза зорко осматривали каждый куст, каждое дерево.

Нападение было внезапным. И совсем не оттуда, откуда мы ожидали. На шедшего впереди Джорджа с дерева свалился мутант. Женщины закричали от неожиданности, а я, справившись с секундной растерянностью, бросился на выручку.  Джордж хрипел и отчаянно пытался сбросить с себя тварь, но та, легко отбиваясь, схватила беднягу за горло. Я ткнул мутанта палкой в лоб, но он увернулся, продолжая держать Джорджа в смертельных объятьях. Только с третьей попытки мне удалось достичь цели. Умирающий монстр все еще пытался расправиться с бесчувственным Джорджем. Я пинком откинул его от моего товарища – и тут же стал отбиваться от следующего монстра.

Этому легко удалось выбить палку из моих рук, мощным ударом хвоста он свалил меня с ног. Рыча от удовольствия, он кинулся было на меня, но брошенная кем-то палка, словно копье, вонзилось ему точно в лоб. Мутант, застыв на лету, грохнулся оземь. Я оглянулся. Моей спасительницей была Мик-Мар.

Вскочив на ноги, я окинул место сражения, ища глазами Риту. Она и мисс Гарден отбивались от наседавшего монстра. Я хотел броситься к ним на помощь, но увидел, что Мик-Мар сбита с ног прыгнувшей на нее тварью. Бедная славная старушка даже не пыталась сопротивляться. Изловчившись, я ткнул гадину палкой в лоб и скинул мертвое тело с потерявшей сознания женщины. Тем временем Рита и мисс Гарден расправились со своим врагом.

Вся битва длилась всего несколько минут, но принесла неутешительные результаты. Джордж и Мик-Мар были ранены и находились без сознания, мисс Гарден, серьезно повредившая ногу, не могла ходить, ее состояние было близко к шоковому. Нами же было убито четверо мутантов. Где-то затаились еще шесть. И кто знает, что нас ждет впереди?

- Вам грозит уничтожение, - вдруг явственно услышал я голос.

«Ну вот, уже галлюцинирую», - устало подумал я. «Это не галлюцинация, - снова послышался голос.

– Агур мотаре вступают с вами в контакт». «И что вы хотите сказать? – мысленно спросил я. «Одного из вас двоих мы можем телепортировать в безопасное место. Решайте кто уйдет. – «Вы хотите сказать, меня или Риту?» - «Да». – «А как же насчет остальных?» - «Раненые не выдержат телепортацию, - последовал лаконичный ответ. – Даем вам выбор минуту. Торопитесь!»

Я взглянул на Риту, задумчиво присевшую возле меня.

- Ты слышала? – тихо спросил я.

- Да, - кивнула она.

 - Мое решение – уходишь ты! – твердо сказал я.

- Почему не ты?

- Потому что потому, – мрачно отрезал я.

Она, взглянула на меня глазами, полными слез, прижалась ко мне. Мы обнялись.

- Рита, Рита, милая моя Маргарита, - ласково прошептал я. – Ты должна жить хотя бы потому, что я люблю тебя. Я не хочу отдавать тебе на растерзание этим ублюдкам.

- Ты так говоришь, словно мы больше не встретимся…

- Встретимся, обязательно встретимся! – уверенно сказал я, целуя ее глаза, ощущая вкус солоноватых слез.

«Вы сделали выбор?» - раздался сухой, беспристрастный голос.

- Да. Идет она.

«Хорошо. Вместо нее мы оставляем ее дублера, дабы мутанты не заподозрили ничего до поры до времени.

Только я успел прикоснуться к губам Риты, как она… исчезла. Вместо нее я держал в объятьях ее копию, куклу без души.

Появились мутанты. Они приближались лениво, не спеша, чувствуя свое превосходство. Я встал и приготовился к бою. Взглянув на голубое небо, я усмехнулся: а все-таки я попал на Багамы, острова моей мечты!

……………….

………….

…..

.

КОНЕЦ.

КТО ЧИТАЛ, ТОТ МОЛОДЕЦ!

 

 

 

Публикация на русском